Les éléphants “écoutent” avec leurs pieds

 
En fait, il faudrait plutôt dire qu’ils ressentent les vibrations du sol sur de grandes distances, leur permettant de communiquer d’un groupe à l’autre et de se prévenir en cas de danger. On savait déjà leur très grande réactivité face aux ondes sismiques puisqu’ils sentent l’arrivée de la secousse, en basses fréquences, avant qu’elle ne soit ressentie physiquement…
 
Les éléphants se servent de leurs pieds pour "écouter" les appels des autres hardes, grâce aux vibrations transmises par les pas de leurs congénères, surtout lorsqu’il s’agit d’éléphants qu’ils connaissent, selon la revue britannique New Scientist. Les pachydermes sont déjà connus pour leur capacité de communiquer entre eux à plusieurs kilomètres de distance en émettant des sons à basse fréquence.

Une équipe de chercheurs dirigée par Caitlin O’Connell-Rodwell du département médical de l’université de Stanford en Californie soupçonnait que les vibrations générées dans le sol par les hardes lors de leurs déplacements devaient permettre aux éléphants de capter ainsi des signaux avec leurs pieds particulièrement sensibles.

Les chercheurs ont eu l’idée d’enregistrer des appels lancés par des éléphants pour alerter leurs congénères sur la présence de lions dans les parages en Namibie et au Kenya. Ils ont ensuite isolé les signaux émis par les vibrations au sol provenant de ces appels pour les retransmettre à des hardes d’éléphants rassemblés autour de points d’eau en Namibie.

Les éléphants ont "réagi de façon spectaculaire, d’abord en se figeant sur place puis en se regroupant en groupes compacts, avec les bébés au milieu", selon l’hebdomadaire New Scientist à paraître samedi. Plus les éléphants se trouvaient loin de l’appel lancé par la harde, moins ils réagissaient. Plus curieux encore, les éléphants de Namibie étaient beaucoup moins réactifs aux alertes émises par des hardes du Kenya, apparemment parce qu’ils étaient peu familiers de ces dernières.

L’étude sera publiée intégralement dans le Journal of the Acoustical Society of America, selon New Scientist.

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